Thứ Bảy, 11 tháng 7, 2015

Incoming San Jose councilman fined $10,000 by city commission
Incoming San Jose councilman fined $10,000 by city commission

By Ramona Giwargis

Friday, July 10, 2015 - 3:24 p.m.

SAN JOSE -- District 4 Councilman-elect Manh Nguyen hasn't yet taken his oath of office, but he's already in hot water with the city.

San Jose's Ethics Commission, a five-member panel tasked with monitoring city campaign laws, unanimously slapped Nguyen this week with a $10,000 fine, its largest penalty in nearly a decade, for filing 99 late campaign contribution forms for donations totaling $271,386 and failing to report an additional $11,634 in contributions. Most of the late or unreported contributions were "in-kind" donations of radio and television advertising from Nguyen's own Vietnamese-language media company, according to attorneys who evaluated complaints against Nguyen for the commission.

"It was pretty much an open and shut case that there were violations," said commission Chairman Michael Smith. "But we had discussions about figuring out the dollar amount of violations and how much to fine him."

Nguyen, who will be sworn in next month, was unavailable for comment Friday and his campaign manager, Peter Allen, declined to comment.

But a written response from Nguyen's campaign to the commission's attorneys appeared to blame the City Clerk's Office for the mishap, saying it gave inaccurate information about filing deadlines and requirements. To add to the confusion, Nguyen's camp said that a campaign reporting form underwent a name change and that the city's manual for candidates contained outdated information, giving the impression that they did not have to file that form.
To proceed under the City Clerk's directions and instructions and be penalized for doing so is quite perplexing and concerning," the Nguyen campaign response said.

Officials from the City Clerk's Office had no immediate response to that assertion Friday.
Smith said the Ethics Commission took the confusion into consideration, but stressed that it's not an excuse.

"They characterized this as a grass-roots campaign and they didn't have the money to hire a treasurer, so they relied solely on the advice of the City Clerk's Office," Smith said. "But ignorance of the law is not an excuse for breaking the law."

Smith said Nguyen has attempted to correct the problem by filing the required reports, but they're still incomplete or insufficient.

Smith said the commission had leeway to penalize Nguyen up to $5,000 per penalty or three times the total money involved for each violation -- whichever is higher. The commission's $10,000 fine was reasonable, Smith said, considering it could have been more than $100,000.

The issue was brought to light by a complaint filed from a San Jose resident, Tom Cochran. He can also make a report to the state's Fair Political Practices Commission, which could levy its own penalties, but it was unclear Friday whether he had done so.

The Ethics Commission on Wednesday also considered two other complaints related to Nguyen. One complaint, which accused Nguyen of misrepresenting his marital status on city documents, was identical to a complaint the commission threw out last month. They dismissed it a second time this week.

But the commission voted 3-2 to refer the third complaint, which alleged Nguyen lied about being an attorney on campaign materials, to the Santa Clara County District Attorney's Office for review. Smith and commissioner Adrian Gonzales voted no.

"It restores my faith that perhaps they're listening to our concerns," said Minh Q. Steven Dovan, the attorney who filed the complaint. "Holding yourself out as an attorney is not only a violation of the Penal Code, but also the Business and Professions code. I commend them for the action they took on my complaint."

Follow Ramona Giwargis at or contact her at 408-920-5705.

Former Virginia Sen. Jim Webb announces candidacy for 2016 presidency

Jim Webb speaks in Baltimore. (Photo: Patrick Semansky/AP)
Former Virginia Sen. Jim Webb announced Thursday that he is running for the Democratic presidential nomination.
Webb, 69, revealed the decision to throw his hat in the ring in a lengthy open letter to his supporters, posted to his official website.
“We need a President who understands leadership, who has a proven record of actual accomplishments, who can bring about bipartisan solutions, who can bring people from both sides to the table to get things done,” he said.
Webb, a Vietnam veteran and former Navy secretary, said that the United States needs a fresh approach to solve the problems that confront the nation and all too often divide it.
He argued that huge sums of money regularly drown out fair debate and noted that more than one candidate intends to raise at least $1 billion.
“We need to shake the hold of these shadow elites on our political process,” he said. “Our elected officials need to get back to the basics of good governance and to remember that their principal obligations are to protect our national interests abroad and to ensure a level playing field here at home, especially for those who otherwise have no voice in the corridors of power.”
Jim Webb talks with employees during a tour of the Rippey Wind Farm in Grand Junction, Iowa. (Photo: Charlie Neibergall/AP)
Webb, who has extensive military experience, said that there is no more vital role for the president than commander in chief, and that — had he been president — he would not have urged the invasion of Iraq.
“I warned in writing five months before that invasion that we do not belong as an occupying power in that part of the world, and that this invasion would be a strategic blunder of historic proportions, empowering Iran and in the long run China, unleashing sectarian violence inside Iraq and turning our troops into terrorist targets,” he said.
For his service during the Vietnam War, Webb was awarded the Navy Cross, the Silver Star Medal, two Bronze Star Medals and two Purple Hearts.
He was elected to the Senate in 2006 but left after one term.
Last November, Webb became the first well-known Democrat to establish a presidential exploratory committee.
Webb, whose campaign slogan is “Leadership You Can Trust,” is the latest politician to join the field of challengers going up against Democratic front-runner Hillary Rodham Clinton for the party’s nomination.
U.S. Sen. Bernie Sanders of Vermont, former Maryland Gov. Martin O’Malley and former Rhode Island Gov. Lincoln Chafee have already officially launched their respective campaigns.
Webb lives in northern Virginia with his wife, Hong Le Webb. He has six children. 
Related video:

Thứ Tư, 8 tháng 7, 2015

Biểu Tình Chống Nguyễn Phú Trọng trước White House July 08, 2015

v/v Trình diễn được Cờ Vàng Ba Sọc Đỏ tại cuộc thi Hoa Hậu Biễn Xanh

Nghê Lữ's photo.
Nghê Lữ's photo.
Nghê Lữ's photo.

Binh Nguyen (BYN TV).
Cuộc Thi Hoa Hậu Biển Xanh, MCVG, kỳ thị 2 thí sinh Houston, kỳ thị biểu tượng Tự Do, hăm dọa truyền thông.
Kính gởi quý Chủ Tịch Cộng Đồng:
Kính gởi Thị Trưởng Donald A. Guardian:
Kính gởi Chủ Tịch Caesars, ông Kevin Ortzman:
Kính gởi Trưởng BGK, ông Võ Việt Trung:
Kính gởi quý đồng hương:
Chúng tôi nhận lời mời là một truyền thông bảo trợ cho cuộc thi hoa hậu Biển Xanh, Miss Coastal Vietnam Global (MCVG) 2015 tại Atlantic City với lời giới thiệu của trưởng BTC, ông Phương Phan, nói ông là em nuôi của cố ca nhạc sĩ Việt Dũng, một biểu tượng tinh thần quốc gia cao của cộng đồng. Vì thế, chúng tôi đã không e dè và tiếp tay 110% cùng bảo trợ 2 thí sinh cứng cỏi nhất của Houston cùng đi để tham gia vào cuộc thi. Chúng tôi tự hào với vai trò truyền thông mà hiến pháp hoa kỳ bảo vệ quyền tự do báo chí.
Trước hết, chúng tôi phải nói thành phố Atlantic là một thành phố đẹp với cái duyên dáng của một tỉnh nhỏ và cái đa dạng sống động của một thành phố lớn. Ông thị trưởng Donald A. Guardian tuyệt vời khi đồng hành cùng người Việt Nam đi nhặt rác ở bãi biển và tham gia cùng sự kiện trong cộng đồng người Việt mà không nề hà nó trễ hơn nữa đêm. Chúng tôi cũng có phỏng vấn ông Kevin Ortzman, chủ tịch sòng bạc Caesars. Chúng tôi thấy hãnh diện vì Cộng Đồng Người Việt tại đây đã vận động và gây dựng được một mối quan hệ rất tốt với thành phố và giới thương gia. Chúng tôi cũng đã đi thăm được một số cơ sở thương mại như Asia Mall, tiệm phở Sydney, tiệm Little Saigon và đặc biệt là văn phòng Cộng Đồng Người Việt tại Atlantic City. Một chuyến đi để lại nhiều kỷ niệm đẹp từ thành phố và cộng đồng.
Bây giờ đến cuộc thi Hoa Hậu Biển Xanh, MCVG, mà làm hoen ố hết những suy nghĩ đẹp. Chúng tôi đến với tất cả thiện chí và niềm tin vào lời hứa của ông Trưởng BTC là cuộc thi sẽ trong sáng và trong sạch. Tất cả chỉ để bị bật ngữa ngay từ màn đầu tiên. 2 em thí sinh chúng tôi bảo trợ tham gia trở thành vô hình khi BTC một cách khó hiểu đã giới thiệu em Liễu Bùi (#16) là em Dương Ngọc Diana (#06), và giới thiệu em Joanna Ong (#17) thành em Nguyễn Quỳnh Chi (#08). Kết quả em số 8 này chính là Hoa Hậu 2015. Trong khi các em khác thì được giới thiệu đúng cho BGK chấm điểm. Tại sao 2 em từ Houston bị lỗi kỷ thuật khó hiểu này? Đến vòng hai thi bikini thì không xướng tên hay giới thiệu gì cả. Đến vòng chót là evening gown thì giới thiệu 2 em một cách muộn màn khi hai em đã quay gót hướng về hậu sân khấu. Điều đáng nói ở đây là 2 em Joanna và Liễu Bùi là 2 thí sinh sáng giá theo đánh giá của chính người của BTC, huấn lưyện viên, Henri Hubert. Ông nói là 2 em trình diễn hoàn hảo không như những em khác phải chỉnh xửa. Chính ông Phương Phan cũng nói 2 em có tinh thần nghiêm túc và chỉnh chu nhất. Chính vì vậy chúng tôi đặt vấn đề đến BTC về sự trong sáng của cuộc thi. Không phải riêng chúng tôi, trưởng BGK, ông Võ Việt Trung, lắc đầu không hài lòng và ông huấn luận viên Henri Hubert trả lời phỏng vấn bất ngờ với sự chọn lựa của ban tổ chức.
Cuộc thi từ 11g đêm kéo sang sáng Ngày Lễ Độc Lập, July 4th. Bên ngoài Caesars Casino, pháo bông vừa dứt, thiên hạ mặc áo, vác cờ Hoa Kỳ khắp nơi. Trong rạp Maximus, em Liễu Bùi (#16) tự hào kết hợp phần trình diễn bikini của em với lá cờ Hoa Kỳ, em Joanna Ong hiên ngang tung bay lá cờ Vàng Ba Sọc Đỏ trên quá đầu và vai, tượng trưng của Tự Do và Di Sản của Người Việt mà đã được hơn 85 thành phố, 20 tiểu bang Hoa Kỳ công nhận trong đó có tiểu bang New Jersey vào năm 2004. Đặc biệt hơn nữa, lá cờ Vàng này là tặng phẩm tinh thần quý mà ông chủ Tịch Cộng Đồng Người Việt toàn Hoa Kỳ, ông Nguyễn Văn Tần, đã vất vả lái 4 tiếng đồng hồ từ Hoa Thịnh Đốn đến Atlantic City chỉ để trao tặng cho các em. Ông đã không đến tham gia hay tham dự sự kiện MCVG này. Một dấu hiệu cảnh báo mà chúng tôi chưa hiểu hết BTC hoa hậu MCVG. Hai em đã nhận được tiếng reo hò cỗ vũ ầm ầm của cả rạp hát và thật sự nổi bật nhất trên sân khấu. Nhưng đây cũng là một vấn đề khi Bà Helen trong hậu sâu khấu đã hét gào mắng các em và đòi đá 2 em ra khỏi rạp trong khi các thành viên khác trong hậu trường hùa theo với những thái độ miệt thị cách ly. Chính vì vậy chúng tôi đặt vấn đề với BTC tại sao lại miệt thị, hậm hực 2 thí sinh Houston đến cực điểm như vậy. Chưa đủ, qua ngày hôm sau, ông Phương Phan đòi loại tư cách 2 em cho dù cuộc thi dù be bét luộm thuộm cũng đã qua rồi. Trình diễn bikini với cờ các quốc gia không phải là điều mới mẻ vì các cuộc thi hoa hậu trên thế giới và Hoa Kỳ thường xuyên thấy.
Với chúng tôi là một truyền hình được mời là một “affiliated media sponsor”, chúng tôi thực hiện nghĩa vụ và quyền hiến định của 1st Amendment protected rights, và nhận được những thư hăm dọa pháp lý từ ông trưởng ban tổ chức, Phương Phan, sau khi chúng tôi đặt vấn đề như nêu trên, cùng những chất vấn về BTC tôn trọng điểm thi chấm từ các giám khảo trong đó có ông Thị Trưởng, 2 người lãnh đạo cao cấp của Caesars như thế nào? dựa trên điều khỏan nào mà tự tiện loại bỏ tư cách của em thí sinh Houston? BTC chọn hoa hậu đại diện Cộng Đồng dựa trên yếu tố gì? Và tại sao chiếc áo đầm tầm thường nhất lại cho là đẹp nhất, etc. Tất cả không được trả lời thích đáng. Ngược lại là sự hăm doạ từ phía BTC.
Chúng tôi muốn viết ra những khúc mắc quan tâm này để kêu gọi quý vị để ý cái tổ chức, Miss Coastal Vietnam Global, MCVG này. Quan trọng hơn nữa chúng tôi kêu gọi sự ủng hộ lẽ phải của quý vị, cùng với áp lực cần thiết để những BTC hàm hồ như MCVG có thiện chí sửa sai. Đối với chúng tôi, thật là không thể chấp nhận được khi con em Người Mỹ Gốc Việt của chúng ta như 2 em Joanna Ong và Liễu Bùi bị trừng phạt vì tự hào với biểu tượng tự do như lá cờ Hoa Kỳ và cờ VNCH, và đài truyền hình BYNTV 57.3 cương trực như chúng tôi lại bị hăm dọa vì hoạt động tự do báo chí
Chúng tôi khẩn gọi quý vị điều tra và đặt vấn đề lại những ủng hộ và cộng tác (nếu có) của quý vị đến với một tổ chức không trong sáng trong hoạt động, không trong sạch trong kết quả, và kỳ thị những biểu tượng tự do, hiếp đáp tinh thần những em trẻ. Thiết nghĩ cũng nên nhắc BTC này trên màn hình ghi nhận các thí sinh Việt Nam đến từ thành phố HCM, Việt Nam trong khi chính người Việt Nam trong nước và cả các em thi tự dùng Sài Gòn.
Thân gởi Ông Bình Nguyễn, Giám Đốc Đài Truyền Hình Việt Nam BYNTV 57.3 tại Houston Texas. 

Kính thưa quý vị,

Trước hết xin ông Bình chuyễn đến các anh chị em và hai cháu thí sinh Joanna Ong (#17) và Liễu Bùi (#16) 
rằng Cộng Đồng Người Việt Quốc Gia Hoa Kỳ hiểu rỏ :  

  1- Trình diễn được Cờ Vàng Ba Sọc Đỏ tại cuộc thi Hoa Hậu Biễn Xanh với một số các thí sinh đến từ 
      Việt Nam và với Ban Tổ Chức nói trên (có ông Phương Phan và Bà Helen, hình như là vợ Ông 
      Phương Phan) không phải là một công tác dể dàng thi hành đươc. 
      Chúng ta phải xác nhận đầy là một thành quả tốt đẹp có được từ nổ lực của anh chị em trong 
      Đài Truyền Hình Việt Nam BYNTV 57.3 
tại Houston Texas, anh chị em trong Cộng Đồng Atlantic 
      County và một vài nhân vật khác. 
      Quý vị có hai lá Cờ Vàng Ba Sọc Đỏ nhưng dù chỉ trình diễn được một l
á song song với quốc kỳ 
      Hoa Kỳ cũng đã quá đẹp rồi. 

  2- Xin Ông Bình chuyễn lời hoan nghênh và ngợi khen của Cộng Đồng Người Việt Quốc Gia Hoa Kỳ 
      đến mọi người (anh chị em trong Cộng Đồng Atlantic County, Đài Truyền Hình Việt Nam BYNTV 57.3 
tại Houston Texas đặc biệt là hai cháu Joanna Ong (#17) và Liễu Bùi (#16). 

      Chúng ta đã có đủ các chi tiết cá nhân ( hình ảnh, tiểu sử, gia thế...) của hai cháu. 
      Hệ thống truyền thông của Cộng Đồng 
Người Việt Quốc Gia Hoa Kỳ chắc chắn sẽ loan báo 
      những tin tức 
và chi tiết về hai cháu này để Người Việt Quốc Gia (tị nạn cs tại hải Ngoại hay Quốc Nội) 
      ghi nhận về hai trong các nử lưu dũng cảm, hiện tại và tương lai, của tập thể Người Việt Quốc Gia 
      Tị Nạn cs Hải Ngoại.  

      Tôi tin tưởng rằng đối với chúng tôi, Người Việt Quốc Gia, hai cháu mới thực sự là HOA HẬU trong
      ngày 4 tháng 7 năm 2015 vừa qua tại Atlantic City New Jersey. 

Thưa quý vị, 

  Quý vị đã thấy rỏ sự kiện xảy ra trong thi Hoa Hậu Biển Xanh, MCVG tại Atlantic City, chúng tôi không
  cần phải nhắc lại đường lối, lối đối xử của Ban Tổ Chức với hai em Joanna Ong và Liễu Bùi để khỏi 
  làm mất thì giờ của quý vị. 

  Chúng tôi mong ước được quý vị Chủ Tịch các Cộng Đồng Thành Viên và tất cả quý vị :

  1- Lên tiếng hoan nghênh anh chị em trong Cộng Đồng Atlantic County New Jersey, Đài Truyền Hình 
      Việt Nam BYNTV 57.3 Houston tại Houston Texas và đặc biệt là hai cháu 
HOA HẬU Joanna Ong và 
      Liễu Bùi. 
  2- Liên lạc với quý đồng hường trong vùng Atlantic County để kêu gọi các nhân sự liên hệ đến buổi 
      trình diễn và  đòi hỏi phải trả lại công bình cho hai cháu Joanna Ong và Liễu Bùi. 

      Đặc biệt Ông Nguyễn Tấn An Phi, Chủ Tịch Cộng Đồng Atlantic County, với những liên lạc mật thiết 
      với chính quyền sở tại chắc chắn sẽ là một giúp đớ lớn cho công tác này. 
   Nếu cần xin quý vị liên lạc :

  Ông Nguyễn Tấn An Phi(609) 665 0111  
  Ông Nguyễn Bình  (713) 429 4046 Email

Xin cám ơn quý vị.

Kính Nguyễn Văn Tần - HTD 
Chủ Tịch Hội Đồng Quản Trị 
Cộng Đồng Người Việt Quốc Gia Hoa Kỳ

Court begins hearing Philippines, China dispute over South China Sea

A Philippine Navy personnel stands in front of an Agusta Westland AW109 helicopter before it takes off during CARAT 2014, aboard Philippine Navy vessel BRP Ramon Alcaraz in the South China Sea near waters claimed by China
A Philippine Navy personnel stands in front of an Agusta Westland AW109 helicopter before it takes off during Cooperation Afloat Readiness and Training (CARAT) Philippines 2014, a U.S.-Philippines military exercise, aboard Philippine Navy vessel BRP Ramon Alcaraz in the South China Sea near waters claimed by China June 28, 2014. REUTERS/Noel Celis/Pool
By Toby Sterling
AMSTERDAM (Reuters) - The Philippines argued at a closed hearing on Tuesday that an international court should intervene in its dispute with China over the right to exploit natural resources and fish in the South China Sea.
Although China has declined to participate, the case at the Permanent Court of Arbitration in The Hague is being closely watched by Asian governments and Washington, given rising regional tensions as Chinese naval power grows.
A panel of five judges will hear arguments this week and decide whether the treaty-based court has jurisdiction.
Manila filed suit at the court in 2013, seeking to enforce its right to exploit waters in a 200-nautical mile "exclusive economic zone" off its coast, as defined under the U.N. Convention on the Law of the Sea.
The Philippines argues that the arbitration court is the correct venue for resolving disputes covered by the treaty, which both countries have signed.
"The Philippines believes the court has jurisdiction over all the claims it has made," said lawyer Paul Reichler, representing the Philippines.
He said he was confident the court would ultimately rule in the Philippines' favor.
Chinese Foreign Ministry spokeswoman Hua Chunying said China did not accept the court's jurisdiction and would not participate.
"China opposes any form of arbitration process proposed and promoted by the Philippines," Hua told a daily news briefing in Beijing on Tuesday.
In a position paper in December, China argued the dispute was not covered by the treaty because it was ultimately a matter of sovereignty, not exploitation rights.
China claims most of the South China Sea. The Philippines, Vietnam, Malaysia, Taiwan and Brunei claim overlapping parts of the strategic waterway.
While the hearings are closed to the public, the court said in a statement it had allowed small delegations from Vietnam, Malaysia, Japan, Indonesia and Thailand to observe proceedings after getting requests from those countries.
After the Philippines, the country most at odds with Beijing over the South China Sea is Vietnam. Japan is also involved in a bitter dispute with China over uninhabited islands in the East China Sea.
Manila says China is unfairly preventing it from accessing reefs and shoals that are under its dominion in the South China Sea.
Reichler said the case could continue even if China declined to participate. The court's rulings are binding, although it has no power to enforce them and countries have ignored them in the past.
Reichler declined to discuss the details of the Philippines' arguments on Tuesday.
Court legal counsel Judith Levine said the court would not comment on the proceedings.
Reichler said he expected a decision on jurisdiction within 90 days. A ruling on the merits of the case could take years.
(Additional reporting by Ben Blanchard in Beijing and Manuel Mogato in Manila; Editing by Ian Geoghegan and Dean Yates)

Thứ Ba, 7 tháng 7, 2015

The Wrong Message to Vietnam

Posted: Updated: 


This week President Obama will host the head of the Vietnam Communist Party, Nguyen Phu Trong, at the White House. The meeting is a curious event--partly because Trong is not a head of state but instead the leader of Vietnam's constitutionally-mandated ruling party--but also because Vietnam has done so little in recent months to deserve the reward that is an Oval Office meeting. It remains a thoroughly autocratic and undemocratic state ruled by a single party, headed by Trong, in which repressiontorture, and religious persecution are the norm.
What is President Obama hoping to accomplish?

To the administration's credit, it has never shied from raising rights concerns with Hanoi. President Obama has publicly flagged political prisoners in public statements, and his ambassadors and envoys are instructed to raise human rights concerns in all diplomatic exchanges.
The problem is that the messages are clearly not getting through.
A few weeks ago, Tony Blinken, Obama's former White House Deputy National Security Advisor and current Deputy Secretary of State, visited Hanoi. According to the State Department, Blinken pressed the Vietnam government on human rights issues and raised concerns about the continued jailing or harassment of dissidents, and urged Hanoi to better demonstrate a commitment to reform. But he came away with no pledges on human rights, no commitments, and no political prisoner releases.
Blinken's trip came only a week after another senior State Department official, Tom Malinowski, who heads the department's office responsible for human rights issues, visited Vietnam to hold a human rights dialogue. Malinowski and his delegation met with senior government and security officials, raised concerns about political prisoners, made visits to detention sites, and met religious leaders. Malinowski told the Vietnamese government the same thing US ambassadors have been telling them for years: that rights reforms are a necessary component of improved ties with the US government.
These trips cannot be called a success--and yet the Obama administration is rolling out the red carpet on Tuesday.
Not only did Hanoi make no concrete pledges or commitments during the dialogue, during Malinowski's visit their security services harassed dissidents and a prominent blogger, Nguyen Chi Tuyen (known as Anh Chi), was brutally attacked by thugs--almost certainly government personnel in plainclothes. Photographs of his battered head and bloodstained face were soon shared by dissidents online. (On May 19, another activist, Dinh Quang Tuyen, was assaulted in Ho Chi Minh City.)
Congress has weighed in with Hanoi too. A bipartisan delegation of members of Congress visited around the same time as Malinowski, headed by Rep. Eliot Engel, the ranking Democratic chair of the House Foreign Affairs Committee (HFAC), and Rep. Matt Salmon, the Republican chair of the HFAC Asia subcommittee. And this group too raised rights concerns, and repeated pleas made by another delegation to Hanoi--headed by Rep. Nancy Pelosi and Ways and Means ranking chair Rep. Sandy Levin--only weeks before. They too said that Vietnam's failure to demonstrate commitments to reform would undermine US-Vietnam ties.
The bottom line is that these engagements do not seem to be leading to reform or any meaningful action to improve human rights by Vietnam.
State Department officials still insist that the pressure, and diplomatic efforts, are working. They point to lower numbers of prosecutions of dissidents, and Hanoi's recent ratification of two human rights treaties. In an op-ed in Politico on June 8, for instance, Malinowski argued that "Under the spotlight of the TPP negotiations, Vietnam has released prisoners of conscience, bringing the total number down to around 110 from over 160 two years ago." He also contrasted the high number of persons for peaceful political expression in 2013--61 cases--with only "one case" in 2015 so far.
But these have been baby steps at best. Yes, the number of political prisoners in Vietnam has dropped by about 50 since 2013, but few of these were released pursuant to reform steps: in many cases, released detainees simply completed their sentences and are now out on probation, effectively silenced. Further political or dissident activity will land them back in prison. In any case, the State Department list is incomplete: Human Rights Watch analysis shows well over 200 prisoners back in 2013, with the current total number of political prisoners now at least 135. And while it is true that fewer dissidents are being convicted, there are still cases (not just one) and the government anyway now has new methods, as the beating of Nguyen Chi Tuyen demonstrated. Vietnamese dissidents now say that violence or harassment by plainclothes police thugs is the new norm.
In sum, critics of the government in Vietnam are still facing enormous dangers; the dangers have simply changed.
President Obama should not be rewarding rights abuses on this scale by meeting with Secretary General Trong. But if he must, he needs to raise the volume on the human rights concerns -- especially so if the two countries are planning to announce a new level in their diplomatic ties.
Otherwise, the message will be: "We want you to reform, but we'll reward you even if you don't."
John Sifton is Asia advocacy director at Human Rights Watch. Follow him on Twitter @JohnSifton.